Johnny Herbert, omagiu pentru Roland Ratzenberger

25 de ani s-au scurs de la momentul în care fostul pilot de F1, Roland Ratzenberger, își pierdea viața, la doar 33 de ani, în calificarile cursei de la Imola. Și, deși s-a spus că pilotul austriac ar fi fost destinat să fie dublură în cursele de Formula1, el și-a meritat locul în lumina reflectoarelor. Unul dintre cei care a vorbit despre moartea prematură a lui Roland Ratzenberger, eclipsată de o altă tragedie din F1, este fostul pilot britanic Johnny Herbert.

La 24 de ore după ce Ratzenberger pierea în timpul antrenamentelor pentru Grand Prix-ul din San Marino, din 1994, triplul campion mondial de F1 Ayrton Senna își găsea sfârșitul în timpul cursei. Moment care a îndoliat Formula 1, dar care a făcut ca moartea pilotului austriac să fie oarecum uitată.

Ratzenberger a trebuit să muncească din greu pentru a-și îndeplini visul de a deveni pilot de F1. A început în Formula Ford germană în 1983 și după ce a alergat în Formula 3 din Marea Britanie și în campionatul Touring Car, s-a mutat, in 1990, în Japonia. S-a bucurat doar de un succes mediu în Campionatul Formula 3000, dar a reușit să câștige un contract de cinci ani cu echipa Simtek Formula 1 în 1994.

Nu a reușit să se califice pentru Marele Premiu al Braziliei, dar a terminat pe locul 11 ​​în Japonia, înainte de a ajunge pe circuitul Imola din Italia. În timpul calificărilor, aripa față a mașinii sale a fost distrusă după ce a ieșit pe pistă, dar a continuat să conducă, fiind disperat să obțină ultimul loc pe grila de start. Această decizie simplă avea însă să fie fatală: în turul următor, aripa faţa s-a desprins pe linia dreaptă de start-sosire şi a ajuns sub monopostul Simtek. Ratzenberger nu a mai putut vira în virajul Villeneuve şi s-a izbit violent de zidul de beton de pe marginea circuitului cu 314.9 km/h. Și-a fracturat craniul și a fost declarat mort la spital. Douăzeci și patru de ore mai târziu, brazilianul Senna avea să-și piardă şi el viața.

„Roland este aproape uitat. Ori de câte ori vorbesc cu oamenii, nu spun niciodată weekendul lui Ayrton … Întotdeauna spun Ayrton și Roland. Și n-aș putea uita niciodată asta și nu vreau ca alți oameni să uite. Am pierdut în Roland un om minunat, care a muncit foarte mult pentru a ajunge în poziția de pilot de F1. Am fost privați de Ayrton, dar am fost privați și de Roland cu o zi înainte. Era un om foarte bun. Rareori nu l-am văzut să nu zâmbească”, spune acum, la 25 de la moartea sa tragică, unul din cei care i-au fost prieteni, Johnny Herbert.

Fostul campion mondial Damon Hill a adus și el un omagiu lui Ratzenberger: ”A fost un om pe care l-am respectat pentru că a avut oarecum un drum similar cu al meu. A intrat în Formula 1 la 31 de ani, destul de târziu în cariera sa, dar a rămas blocat. Avea, evident, talent, dar nu strălucea ca Senna sau [Lewis] Hamilton. Era un tip căruia îi plăcea să fie pilot de curse. A fost talentat, puternic și foarte competitiv”.